La impresión 3D va a explotar en 2014, cuando se liberen las patentes

Esto es lo que está deteniendo la impresión en 3D, la tecnología que se supone que revolucionar la fabricación y un sinnúmero de otras industrias: las patentes. En febrero de 2014, las patentes clave que actualmente impiden la competencia en el mercado de las impresoras 3D más avanzadas y funcionales, expirarán, dice Duann de Scott , evangelizador del diseño 3D en la empresa de impresión Shapeways.

Estas patentes cubren una tecnología conocida como “laser sintering“, la tecnología de impresión 3D de menor costo. Debido a su alta resolución en las tres dimensiones, esta tecnología puede producir bienes que se pueden vender como productos terminados.

Cada vez que alguien habla de que la impresión 3D revolucionará la fabricación , están hablando sobre los tipos de bienes producidos, por ejemplo, con las máquinas de impresión 3D de calidad industrial utilizados por Shapeways. La compañía utiliza un sinnúmero de diseñadores industriales, artistas y empresarios que no pueden pagar sus propias impresoras de láser 3D, que pueden costar decenas de miles de dólares cada una.

Esta misma tecnología de solidificación en base a luz, es la que está usando la empresa Trimaker.

Una vez que las patentes clave sobre la impresión 3D mediante sinterización por láser expiren, vamos a poder ver una gran caída en el precio de estos dispositivos, dice Scott. Esto no es sólo una especulación ociosa, ya que cuando las patentes clave de una forma más primitiva de la impresión 3D, conocido como el modelado por deposición fundida, expiraron, el resultado fue una explosión de impresoras FDM de código abierto que finalmente llevó a que surga, por ejemplo, la casa icónica y fabricante de la impresora 3D, Makerbot. Y Makerbot fue adquirida recientemente por el gigante de la impresión 3D: Stratasys por la suma de $ 400 millones en acciones, además de un potencial de 200 millones dólares de bonificación en acciones. Esa adquisición fue un regreso a casa para Makerbot. Stratasys fue fundada por Charles Hull, quien inventó la impresión 3D a través de FDM, la misma tecnología en la que se basó Makerbot.

Luego de pocos años del vencimiento de las patentes sobre FDM, el precio de las impresoras más baratas FDM cayó de muchos miles de dólares a tan sólo 300 dólares . Esto condujo a una democratización masiva de impresoras 3D de “nivel aficionado” y se inyecta una gran cantidad de emoción en el naciente movimiento de Creadores, que fabrican en el país en la escala de un objeto a la vez.

Una secuencia similar que implica la eliminación de las barreras de propiedad intelectual, un aumento de la competencia, y una enorme caída de los precios es probable que se de otra vez en las impresoras 3D de deposición láser. “Tan pronto como las patentes expiraron, todo explotó, salió el código, y ahora hay cientos de máquinas FDM en el mercado. Una máquina FDM que costaba 14.000 dólares hace cinco años, ahora cuesta alrededor de 300 dólares” afirma Scott.

Muchas de las impresoras 3D de bajo costo están siendo fabricados en China (dónde más). Además de una próspera industria de cosecha propia en las impresoras 3D , en 2012 el Ministerio de Industria y Tecnología de la Información de China puso en marcha una iniciativa para financiar 10 centros de investigación dedicados a la impresión en 3D , con un costo de 200 millones de yuanes (32 millones de dólares).

Una cosa que muchos de los observadores no entienden acerca de la impresión 3D es que no todas las tecnologías de impresión 3D son creados iguales. La revolución en la industria manufacturera que se suponía iba a venir con las impresoras 3D de escritorio, no se ha materializado porque, francamente, los modelos que producen son, básicamente, novedades, práctico para darle una idea de cómo se verá algo en tres dimensiones, pero en realidad no utilizable para la creación de prototipos que se puedan traducir directamente en moldes para la producción en masa, y ciertamente no se puede utilizar para la creación de productos terminados.

Con la expiración de las patentes de sinterizado por láser de impresión en 3D, sin embargo, todo eso está por cambiar. Actualmente, los diseñadores que quieren pasar de la idea al producto terminado en cuestión de horas, y crear productos terminados para vender al público – como estos accesorios para Google Glass – tienen que encargar copias en 3D de una compañía como Shapeways. El problema es que en los servicios de Shapeways “hay tanta demanda que se necesitan dos semanas para obtener un producto final de la empresa”, lo que no va de la mano de la idea de fabricación al instante, una de las increíbles ventajas de la impresión 3D.

Uno de los problemas de Shapeways ‘es que la empresa no puede comprar impresoras 3D lo suficientemente avanzadas (el tipo de sinterización láser) para cumplir con la demanda. Esto se debe a que 3D Systems , la compañía que fabrica los modelos que utiliza Shapeways, tiene de 12 a 18 meses de espera en sus listas para adquirir impresoras. Es aquí donde empiezan a tomar vuelo otras empresas que utilizan la misma tecnología, como Formlabs, que vende una impresora con láser a un precio de U$D 3.300.

Todo esto significa que la liberación de estas patentes podría ser un paso importante para llegar a un futuro de personalización masiva y la fabricación distribuida que nos prometieron.